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Importancia de las vacunas para la salud

Las vacunas son una parte importante de la salud familiar y pública. Las vacunas previenen la propagación de enfermedades contagiosas, peligrosas y mortales. Estos incluyen sarampión, polio, paperas, varicela, difteria y VPH.

La primera vacuna descubierta fue la vacuna contra la viruela. La viruela era una enfermedad mortal. Mató a entre 300 y 500 millones de personas en todo el mundo en el siglo pasado. Después de que la vacuna se administró a las personas, la enfermedad finalmente se borró. Es la única enfermedad que se destruye por completo. Ahora hay otros cerca de ese punto, incluida la polio.

¿Qué son las vacunas?

Una vacuna (o inmunización) es una forma de desarrollar la inmunidad natural de su cuerpo contra una enfermedad antes de enfermarse. Esto evita que contraiga y propague la enfermedad.

Para la mayoría de las vacunas, se inyecta una forma debilitada del germen de la enfermedad en su cuerpo. Esto generalmente se hace con una inyección en la pierna o el brazo. Su cuerpo detecta los gérmenes invasores (antígenos) y produce anticuerpos para combatirlos. Esos anticuerpos luego permanecen en su cuerpo durante mucho tiempo. En muchos casos, se quedan por el resto de su vida. Si alguna vez vuelve a estar expuesto a la enfermedad, tu cuerpo luchará sin que contraigas la enfermedad.

Algunas enfermedades, como las cepas de virus del resfriado, son bastante leves. Pero algunos, como la viruela o la polio, pueden causar cambios que alteran la vida. Incluso pueden provocar la muerte. Por eso es muy importante evitar que tu cuerpo contraiga estas enfermedades.

¿Cómo funciona la inmunidad?

El cuerpo construye un sistema de defensa para combatir gérmenes extraños que podrían enfermarte o lastimarte. Se llama sistema inmunológico. Para fortalecerlo, tu cuerpo debe estar expuesto a diferentes gérmenes. Cuando tu cuerpo está expuesto a un germen por primera vez, produce anticuerpos para combatirlo. Pero eso lleva tiempo y generalmente se enferma antes de que los anticuerpos se hayan acumulado. Pero una vez que tiene anticuerpos, permanecen en tu cuerpo. Entonces, la próxima vez que estés expuesto a ese germen, los anticuerpos lo atacarán y no te enfermarás.

Servicios preventivos para una vida saludable

Todos necesitan vacunas. Se recomiendan para bebés, niños, adolescentes y adultos. Se enumeran qué vacunas se necesitan y a qué edad deben administrarse. La mayoría de las vacunas se administran a los niños. Se recomienda que reciban 14 vacunas diferentes antes de cumplir 6 años. Algunos de estas vienen en una serie de dosis. Algunas vacunas se combinan para que puedan administrarse juntas con menos inyecciones.

La Academia Estadounidense de Médicos de Familia (AAFP) cree que la inmunización es esencial para prevenir la propagación de enfermedades contagiosas. Las vacunas son especialmente importantes para las poblaciones en riesgo, como los niños pequeños y los adultos mayores. La AAFP ofrece recomendaciones de vacunación,  calendarios de vacunación e información sobre vacunas específicas de la enfermedad.

¿Hay alguien que no pueda vacunarse?

Hay algunas personas que no pueden o no deben recibir las vacunas. Estos incluyen bebés pequeños (menores de 2 meses) y personas con ciertos problemas médicos. También hay un pequeño número de personas que no responden a una vacuna en particular. Debido a que estas personas no pueden ser vacunadas, es muy importante que todos los demás se vacunen. Esto ayuda a preservar la “inmunidad colectiva” para la gran mayoría de las personas. Esto significa que si la mayoría de las personas son inmunes a una enfermedad debido a las vacunas, dejará de propagarse.

¿Hay efectos secundarios a las vacunas?

Puede haber efectos secundarios después de que tu o tu hijo reciban una vacuna. Suelen ser leves. Incluyen enrojecimiento o hinchazón en el sitio de inyección. A veces los niños desarrollan fiebre baja. Estos síntomas generalmente desaparecen en uno o dos días. Se han informado efectos secundarios más graves, pero son poco frecuentes.

Se requieren años de desarrollo y pruebas antes de que una vacuna sea aprobada como segura y efectiva. Científicos y médicos de la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos (FDA) estudian la investigación antes de aprobar una vacuna. También inspeccionan los lugares donde se producen las vacunas para asegurarse de que se sigan todas las reglas. Después de que la vacuna se lanza al público, la FDA continúa monitoreando su uso. Se asegura de que no haya problemas de seguridad.

Las vacunas son seguras. Los beneficios de su uso superan con creces cualquier riesgo de efectos secundarios.

¿Qué pasaría si dejáramos de vacunar a niños y adultos?

Si dejáramos de vacunar, las enfermedades comenzarían a reaparecer. Además de la viruela, todas las demás enfermedades siguen activas en alguna parte del mundo. Si no permanecemos vacunados, las enfermedades volverían.

Esto sucedió en Japón en la década de 1970. Tenían un buen programa de vacunación contra la tos ferina (tos ferina). Alrededor del 80% de los niños japoneses recibieron una vacuna. En 1974, hubo 393 casos de tos ferina y ninguna muerte. Luego comenzaron los rumores de que la vacuna no era segura y no era necesaria. Para 1976, la tasa de vacunación era del 10%. En 1979, hubo una epidemia de tos ferina, con más de 13,000 casos y 41 muertes. Poco después, las tasas de vacunación mejoraron y el número de casos volvió a bajar.

Debido a los avances en la ciencia médica, los niños pueden estar protegidos contra más enfermedades que nunca. Algunas enfermedades que una vez lesionaron o mataron a miles de niños, se han eliminado por completo y otras están cerca de la extinción, principalmente debido a vacunas seguras y efectivas. La polio es un ejemplo del gran impacto que las vacunas han tenido en los Estados Unidos. La polio fue una vez la enfermedad más temida de Estados Unidos, causando muerte y parálisis en todo el país, pero hoy, gracias a la vacunación, no hay informes de polio en los Estados Unidos.

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